L'arbre du ciel est-il vraiment l'arbre de l'enfer?


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En arrachant les mauvaises herbes dans un jardin communautaire urbain cette semaine, j'ai parfois senti ce que je pensais être une usine de beurre d'arachide à proximité. C'était un arôme commun, le parfum grillé et huileux que les habitants m'ont appris à reconnaître quelques mois après mon déménagement dans le quartier. Mais cette odeur était un peu différente, un peu plus rance, mais pas vraiment désagréable. Un autre jardinier a commenté l'odeur de «viande cuite dégueulasse», tenant une grosse herbe dans sa main qu'elle venait juste d'arracher par les racines. L'odeur provenait de cette plante omniprésente qui poussait des décombres d'une propriété brûlée, avec de longues folioles en forme de lance qui se soulevaient comme un palmier. Il est connu dans certains cercles comme un palmier du ghetto, et dans d’autres comme un arbre du ciel. La dualité des relations que les différentes cultures entretiennent avec cette plante caractérise tout ce que j’ai appris à son sujet.

L'odeur du paradis ou de l'enfer

L'odeur des feuilles, de l'écorce, des fleurs et des racines de cet arbre exotique envahissant est l'un des identifiants distinctifs pour le distinguer du noyer noir. Les feuilles composées ressemblent à des noix noires, mais leurs feuilles sentent la noix une fois écrasées. Donc, si vous avez le goût des nuances de noix, vous pouvez choisir celui-ci dans une gamme de sosies. Le sumac a également un aspect similaire mais a une sève laiteuse, ce que l'arbre du ciel n'a pas.

Diverses références décrivent les fleurs de l'arbre céleste comme «répréhensibles» ou «désagréables pour les humains» et «à l'odeur fétide», mais les abeilles, les mouches, les coléoptères et autres pollinisateurs pullulent jusqu'aux épis groupés de fleurs jaune crème (appelées techniquement panicules). Bien qu'il attire ces insectes, il est également toxique pour d'autres plantes, rongeurs et microbes. Les composants allélopathiques restreignent chimiquement la croissance des plantes voisines. La concentration varie en fonction de la période de l'année et de la santé de la plante, et ses extraits ont un potentiel d'herbicides. Il inhibe également la croissance biologique avec un tapis épais de racines latérales qui empêche particulièrement les plantes indigènes de gagner du terrain.

L'arbre du ciel suit les pionniers

L'arbre du ciel est culturellement important dans ses patries du centre de la Chine, de Taiwan et de la Corée, où il est taillé à la perfection, mis en valeur et vénéré. Elle a fait son chemin vers la côte est des États-Unis en tant que plante ornementale, passée des mains des Chinois aux Français puis aux Anglais au 18e siècle. Peu de temps après, les cheminots chinois l'ont amené sur la côte ouest, probablement pour ses usages médicinaux traditionnels. Il s'est également propagé au Canada et à Hawaï, mais il est le plus envahissant dans les régions où il a été introduit pour la première fois. Il en va de même en Europe, en Argentine, en Australie et en Afrique; là où les établissements humains ont construit des routes, l'arbre du ciel a suivi leur chemin.

La plante elle-même est une espèce pionnière, une plante de succession précoce dans un écosystème de forêt tropicale. Là où le sol est perturbé, que ce soit par des processus naturels ou en tant qu'effet secondaire d'ouvrir la voie à la civilisation, les graines de l'arbre du ciel poussent. Le moyen de reproduction le plus courant est la pousse de racines. Le tronc peut prendre une raclée et rebondir en plus grand nombre. Les nutriments et l'eau se retirent dans les racines pendant les périodes de stress, stockant des ressources précieuses dans une cave à racines littérale pendant la sécheresse, le feu et la destruction de la croissance aérienne. Lorsque le moment est venu, cette énergie pousse les pousses jusqu'à la feuille et la photosynthèse, apparaissant jusqu'à 90 pieds de la tige mère.

L'arbre du ciel a été exploré en tant que pionnier de la régénération sur le mineland, où une solution rapide est nécessaire pour stabiliser un sol stérile et commencer à reconstruire un écosystème. Dans les pays houillers, les sols peuvent être pollués avec du mercure et du soufre, et l'arbre du ciel est une bonne usine d'assainissement pour absorber ces contaminants. D'un autre côté, c'est un bioindicateur d'ozone très sensible, donc même s'il prospère dans les villes et dans les sols pollués, des niveaux élevés d'ozone provoquent des feuilles tachetées et tombantes.

Plus de paradoxes dans une seule usine

L'arbre du ciel pourrait être l'arbre de l'enfer si vous êtes allergique au pollen des fleurs, et une dermatite grave peut résulter d'un contact cutané avec la sève. Pourtant, la plante entière offre des qualités curatives et est utilisée comme un pilier de la médecine traditionnelle chinoise. L'écorce de tige, l'écorce de racine, les feuilles et les fruits possèdent un large éventail de propriétés curatives, principalement astringentes, connues pour traiter la diarrhée, l'asthme, la séborrhée et les conditions ophtalmiques. Dans la médecine occidentale moderne, des extraits de plantes sont testés pour traiter le cancer, le VIH et le paludisme.

Le côté soyeux de l'arbre du ciel

Une autre relation qui lie l'arbre du ciel aux gens est l'hébergement ou l'élevage d'un ver à soie, Samia Cynthia, également connu sous le nom de silkmoth Ailanthus. La chenille produit un brin de soie très durable, et si l'insecte est également originaire de Chine, de petites populations ont été établies dans les villes américaines, à commencer par Philadelphie vers 1860. Les entrepreneurs ont tenté de faire une petite industrie de la soie de chenille, mais n'ont pas réussi à reproduire la méthode chinoise d'enrouler les fibres des cocons et le matériau n'était pas assez solide. Dans les 40 autres années, il y avait des rapports de S. cynthia chenilles décimant les feuilles de l'arbre d'ombrage dont il dépendait. Dans les années 1980, une étude de cas publiée par l'American Entomological Society expliquait que l'habitat urbain aurait pu donner au silkmoth une meilleure chance de survie en ville qu'en banlieue et à la campagne. À New York, par exemple, l'arbre du ciel prospère dans les fissures des trottoirs, dans les ruelles ombragées, à la base des ponts, dans les dépotoirs et dans les entrepôts abandonnés - autant d'endroits où les oiseaux sont moins susceptibles de s'attaquer aux chenilles. C'était jusqu'à ce que les étourneaux européens aient été introduits dans Central Park à la fin du 19e siècle, et leurs populations ont commencé à remplir des niches urbaines où l'habitat des oiseaux indigènes avait été déplacé par le développement.

Comment gérer l'arbre du ciel

Laissé seul, l'arbre du ciel devrait s'auto-tailler et manquer d'espace. C'est un peu typique des espèces pionnières, elles suivent juste leur cours. Pour accélérer ce processus, vous pouvez le faire de l'ombre en favorisant un surétage sain d'arbres de la canopée. Répandez les graines d'arbres indigènes pour qu'il y ait au moins une certaine concurrence dans les zones urbaines perturbées.

À court terme, la coupe seule ne fera qu'encourager plus de croissance de l'arbre du ciel. Même la lutte avec des herbicides est une solution à court terme et doit être intégrée au changement des conditions qui permettent à ces espèces envahissantes et à d'autres de gagner du terrain. Après avoir déterré un arbre, remplacez-le par un arbre indigène ou d'autres plantes vivaces utiles. De plus, comme l'arbre du ciel disperse des produits chimiques à travers ses racines, il peut transférer des herbicides sur des arbres précieux. L’utilisation d’herbicides doit être le dernier recours pour ne pas transmettre le poison à la communauté voisine.


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