L'anatomie d'un essaim: que se passe-t-il à l'intérieur de ce cluster?


PHOTO: Kenneth Cole Schneider / Flickr

Beaucoup assimilent l'acte d'essaimage à l'agression, mais en vérité, si vous rencontriez un essaim d'abeilles, vous feriez face à la nature la plus douce de Apis melifera. Sans maison à défendre ou jeunes à soigner, les 10 000 (environ) abeilles et la reine unique qui composent généralement un essaim sont aussi insouciantes que les abeilles - pendant un petit moment, en tout cas.

Alors, comment cet amas d'essaims finit-il par être drapé haut sur une branche d'arbre, et que font toutes les abeilles là-bas? Commençons par le début.


Préparation à la séparation

Au début du printemps, lorsque les fleurs commencent à fleurir et que le nectar commence à couler, la reine de la ruche accélère sa ponte. Bientôt, une grappe hivernale sage de quelques milliers d'abeilles devient une ruche forte de 50 000 à 60 000 personnes, éclatant aux coutures et dégoulinant de l'entrée. Alors que la capacité de la ruche atteint sa limite et que la colonie sait que la structure ne peut tout simplement pas tenir, les abeilles savent instinctivement qu’il est temps d’essayer. Un essaim est le moyen de propagation de l’abeille domestique, après tout.

Pour commencer les préparations d'essaimage, les abeilles nourrices créent une nouvelle reine, car l'essaim emmènera la reine résidente avec lui. Grâce à ce processus, quelques œufs sélectionnés sont choisis comme reines potentielles - nourries continuellement de gelée royale tout au long de leur capuchon larvaire - et des cellules royales (parfois appelées cellules d'essaim) sont créées autour d'elles. Là, ils grandissent. L'essaim est parti depuis longtemps une fois que les reines éclosent, mais quand elles le font, la première à émerger tuera les autres reines potentielles dans leurs cellules et prendra le trône en nid d'abeille, pour ainsi dire. Elle, la nouvelle reine, entreprend son vol d'accouplement, revient pleine d'œufs fécondés et dirige le prochain chapitre de cette colonie.

Temps d'essaim

Une fois que le processus d'essaimage est en cours, les abeilles ouvrières se préparent à partir en se remplissant d'autant de miel que leur minuscule corps peut en transporter. Avec leur reine accouplée, qui dirigera leur future colonie, tout l'essaim se met en route. Pour un spectateur qui regarde, le processus d'essaimage semble terrifiant - semblable à une version insecte du film d'Alfred Hitchcock, Les oiseaux.

Des abeilles bourdonnantes et volant rapidement remplissent le ciel, l'assombrissant. L'air autour d'eux bourdonne littéralement. Finalement, les abeilles rebelles trouvent un endroit pour s'installer et se reposer, formant une boule ou une grappe avec leur reine au centre. Habituellement, l'amas d'essaims atterrit à quelques mètres seulement de la colonie mère. C’est là que les choses deviennent intéressantes.

Les phéromones de la reine gardant la majorité des abeilles dans la grappe, quelques «abeilles scoutes» partiront à la recherche d’un nouvel endroit sûr pour installer la colonie. Les abeilles recherchent de nombreux endroits différents: vieux bâtiments, arbres creux, granges et autres structures humaines, même grilles vacantes. Les abeilles scoutes accomplissent un exploit incroyable: lors du dépistage, elles prennent des mesures de nouveaux sites potentiels et reviennent avec ces informations à la grappe. À travers une série de danses (un peu comme la danse du waggle que les abeilles utilisent pour partager des informations sur les sites de recherche de nourriture), les scouts transmettent des informations sur la nouvelle maison potentielle au cluster, tout en encourageant d'autres scouts à y jeter un coup d'œil.

La douceur du foyer

Les scouts originaux et les nouveaux scouts se rassemblent ensuite dans et autour des sites d'origine choisis. Certaines études suggèrent qu'au fur et à mesure que les abeilles se rassemblent, un consensus se forme sur le site d'origine avec le plus grand nombre d'abeilles scoutes présentes. La décision est alors prise pour le site ayant obtenu le plus de «votes», et les abeilles scoutes retournent au groupe en attente pour alerter le reste des abeilles de la décision.

Le processus, du départ de la ruche mère à la décision de groupe éventuelle d'un nouveau site d'accueil, peut prendre de quelques heures à quelques jours, bien qu'une durée typique soit d'environ 24 heures. Puis les abeilles sont reparties, bourdonnant et s'élançant dans le ciel, maintenant avec une destination fixe: leur nouvelle maison.


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