Spot On: Jacob Sheep - Une race de moutons unique


PHOTO: Angleterre naturelle / Flickr

Avec des cornes impressionnantes et une coloration inhabituelle, les moutons Jacob incitent généralement les gens à jeter un second regard. L'histoire de cette race unique est tout aussi fascinante et colorée.

Le mouton Jacob est originaire de ce qui est aujourd'hui la Syrie et l'Irak, il y a plus de 3000 ans. L'une des races de moutons les plus anciennes, le Jacob porte le nom du père biblique des 12 tribus hébraïques. Jacob, fils d'Isaac, a été la première personne dans l'histoire enregistrée à pratiquer l'élevage sélectif du bétail.


Histoire biblique

Comme le raconte l'histoire de la Bible, Jacob a trompé son jeune frère Esaü de son droit d'aînesse et a trompé son vieux père aveugle en lui donnant une bénédiction qui était censée aller à son frère. Ésaü a juré de le tuer pour cela, alors Jacob s'est enfui dans la ferme de son oncle Laban, loin à l'est, dans la plaine d'Aram. (Aram est le nom hébreu de l'ancienne Syrie.)

Jacob est tombé amoureux de la fille cadette de Laban, Rachel, et a demandé sa main en mariage. L'oncle accepta, si Jacob travaillait sept ans à s'occuper des troupeaux de moutons et de chèvres de Laban. Mais après sept ans de travail, Laban lui a donné la fille aînée, Leah, à la place. Jacob a dû travailler encore sept ans pour Rachel.

Les femmes de Jacob lui donnèrent 12 fils qui devinrent plus tard patriarches des 12 tribus d’Israël. Le onzième fils était Joseph, son préféré. Jacob lui a donné un manteau de plusieurs couleurs, et les frères aînés jaloux ont vendu Joseph à des marchands d'esclaves se dirigeant vers l'Égypte. Ils ont dit à leur père qu'il avait été tué par une bête sauvage.

Jacob avait travaillé pour son oncle pendant 20 ans au moment de la naissance de Joseph, et Jacob a demandé à Laban de le laisser rentrer chez lui, lui et sa famille. Mais Laban ne voulait pas qu'il parte. Jacob était un bon berger et les moutons et le bétail de Laban avaient prospéré sous les soins de Jacob. Laban le supplia de rester et dit à Jacob de nommer son salaire. Jacob accepta donc de continuer à nourrir et à s'occuper des troupeaux s'il pouvait avoir tous les moutons et chèvres tachetés et mouchetés.

L'histoire biblique décrit comment Jacob a eu un rêve dans lequel Dieu lui a ordonné de n'utiliser que des béliers tachetés pour la reproduction, et cela a abouti à un troupeau qui se composait bientôt presque entièrement de progéniture tachetée. Cette référence biblique est l'un des plus anciens exemples documentés d'élevage sélectif. Pour accomplir ses objectifs, Jacob a construit des corrals aux points d'eau et a confiné des brebis sélectionnées avec un bélier tacheté.

Finalement, il ramena sa famille et son grand troupeau de moutons tachetés à Canaan. Plus tard, en tant que vieil homme, Jacob a déménagé sa famille et a afflué en Egypte. Ainsi les moutons de Jacob sont venus en Egypte, et finalement dans la plupart de l'Afrique du Nord. De là, ils sont allés en Europe lorsque les musulmans ont envahi et conquis l'Espagne au 8ème siècle. D'Espagne et d'Afrique du Nord, certains de ces moutons colorés ont finalement été emmenés en Angleterre, où ils ont survécu en tant que race distincte.

Caractéristiques de la race

En raison de leur apparence frappante, les moutons Jacob ont été rapidement remarqués par les nobles anglais et importés comme nouveauté pour être utilisés comme animaux d'ornement. Les moutons Jacob ont honoré les grands domaines et les maisons de campagne d'Angleterre pendant de nombreux siècles; leurs cornes et leurs couleurs impressionnantes ont contribué à leur popularité et à leur survie. Le Jacob britannique était avant tout un animal de parc ornemental et, en tant que tel, n'a pas été amélioré (élevé de manière sélective pour une production accrue de viande et de laine) autant que les races modernes, selon Janine Fenton, qui élève des Jacobs chez elle à Fort Collins, au Colorado. très récemment, le Jacob n'a pas été génétiquement modifié; il conserve la plupart des caractéristiques rustiques de ses anciens ancêtres.

Il existe d'autres races de moutons multicolores dans diverses parties du monde, la plupart d'entre elles portant plus d'un jeu de cornes. La caractéristique à double corne, appelée polycérat, est courante chez les moutons originaires du Moyen-Orient. Certaines de ces races à cornes tachetées se sont également répandues en Europe, mais la plupart d'entre elles ont disparu dans les années l900.

Les premiers Jacobs importés aux États-Unis étaient destinés aux parcs de jeux et aux zoos au début des années 1900. Certains sont allés dans des zoos en bordure de route et des fermes d’animaux exotiques, et certains ont été croisés avec d’autres races, diluant la génétique unique de Jacob. Le pool génétique a ensuite été augmenté par davantage d'importations de Grande-Bretagne au cours des années 1950 et 1960.

«Contrairement à de nombreuses autres races anciennes, le Jacob n'a pas été amélioré pour satisfaire le marché commercial», dit Fenton.

Les jacobs ont une forme corporelle plus primitive, sont désossés finement et donnent une carcasse maigre avec très peu de graisse externe. Le rendement carcasse est très élevé, comparé aux races plus améliorées; il y a très peu de déchets.

«Les brebis ont besoin de moins d'aliments complémentaires que les autres moutons en période de stress nutritionnel, et généralement de l'agneau sans assistance. Les agneaux nouveau-nés sont très vigoureux, se lèvent et allaitent rapidement sans aide », dit Fenton.

Les brebis Jacob font partie de nombreux troupeaux commerciaux en Angleterre en raison de leur robustesse, de leur facilité d’agnelage, de leur fort instinct maternel et de leur très faible besoin du temps et de l’aide du berger.

Standard de race

Beaucoup de moutons sont appelés moutons de Jacob, mais ils peuvent n'avoir aucune ressemblance avec le vrai Jacob, sauf pour avoir quatre cornes ou plus, ou produire un agneau tacheté occasionnel. Ce n'est pas parce qu'un mouton est repéré ou polycéré (ayant plus d'un jeu de cornes) qu'il s'agit d'un Jacob.

Le Jacob est essentiellement un mouton blanc avec des marques de couleur aléatoire, mais les marques sont clairement définies, sans marbrures. Les jambes ont les cheveux courts. Les moutons tachetés avec de la laine sous le jarret sont le résultat d'un croisement avec d'autres races. Les moutons mérinos ont des taches et des pattes laineuses, et certaines des races de moutons modernes d'ascendance mérinos (Rambouillet, Columbia et Corriedale) ont parfois des agneaux avec des taches, des pattes laineuses et parfois de la laine à l'avant des cornes. Les croisements du Dorset et de la Barbade peuvent également avoir des taches. Cependant, ces moutons deviennent plus gros qu'un Jacob. Un croisement Dorset peut ne pas devenir aussi grand qu'un type mérinos et peut être plus difficile à différencier d'un vrai Jacob, sauf qu'il aurait tendance à perdre sa couleur.

Dans le Jacob, il n'y a pas de laine en avant des cornes. Les cornes sont noires ou rayées en noir et blanc, mais jamais blanches. Le visage a de grandes plaques oculaires symétriques et un museau sombre. Les oreilles sont petites et dressées. La queue est de longueur moyenne. Les moutons sauvages ont des queues courtes (environ quatre pouces de long), tandis que les moutons domestiques ont de longues queues très laineuses qui sont généralement amarrées. La queue de Jacob est entre les deux, atteignant uniquement le jarret. Les sabots sont noirs ou rayés. L'indice le plus évident de la pureté d'un Jacob est sa progéniture. Les agneaux sont toujours repérés. Si une brebis produit un agneau noir (ou noir avec quelques marques blanches sur les extrémités) probablement un seul des parents est un pur Jacob.

Jacob Sheep en Amérique

Le mouton Jacob aujourd'hui en Amérique du Nord est un mouton de taille petite à moyenne. La taille des brebis adultes varie de 80 à 140 livres; les béliers pèsent jusqu'à 180 livres. La couleur est essentiellement blanche avec des taches lilas ou noires. La peau est rose sous la toison blanche et noire sous les zones colorées. Les jambes et le visage sont exempts de laine. Les moutons de Jacob n'ont jamais de pattes noires; leurs pattes sont blanches avec des taches noires (généralement des genoux noirs).

Puisque les Jacobs ont le gène polycéré, les animaux individuels peuvent avoir deux, quatre ou six cornes. Les béliers ont les cornes les plus spectaculaires, qui peuvent atteindre 30 pouces ou plus de longueur. Les toisons Jacob sont légères avec très peu de graisse. En raison des taches, la fibre d'une seule toison peut être filée en un matériau avec un spectre complet allant du blanc au gris-lilas au noir, et ces toisons sont très populaires auprès des fileuses à main. Les couleurs peuvent être mélangées ou séparées pour donner une uniformité de couleur ou un effet à carreaux dans le pull, l'écharpe, le châle ou les mitaines finis.

Préserver la race

En 1976, plusieurs personnes intéressées par la préservation de races anciennes ont pris conscience qu'il y avait des Jacobs aux États-Unis. Ces moutons ont été achetés par des éleveurs qui voulaient conserver du bétail domestique rare. Ingrid Painter, qui élève Jacob Sheep dans sa ferme Puddleduck près de Redmond, Washington, dit que la Jacob Sheep Society of Britain a créé une branche de leur association en 1982 pour enregistrer les moutons Jacob en Amérique qui ont passé l'inspection photographique. De plus, l'American Minor Breeds Conservancy a commencé à identifier et à enregistrer Jacobs en 1985 et a publié le Foundation Flock Book en 1986. En 1988, l'American Minor Breeds Conservancy a aidé les personnes intéressées à former la Jacob Sheep Breeders Association (JSBA) et le registre. Le premier livre de troupeau JSBA a été publié en 1989 avec 400 animaux inspectés et enregistrés. De ces humbles débuts, la race a grandi et a gagné en popularité.

Aux États-Unis, les Jacobs sont aujourd'hui les descendants des premières importations remontant au début du siècle, plus des importations supplémentaires dans les années 50 et deux autres à la fin des années 70. Ces importations ultérieures ont fourni de nouvelles lignées très nécessaires et étaient plus grandes et plus lourdes que la population précédente. Les Jacobs en Grande-Bretagne avant 1969 (lorsque la Jacob Sheep Society y a été formée) étaient également plus petits et plus légers que ceux de Grande-Bretagne aujourd'hui. Les Jacobs britanniques peuvent aujourd'hui rivaliser avec les races commerciales pour la taille et la qualité de la laine et ne sont plus considérés comme une race en voie de disparition ou un mouton primitif.

Cela s'est-il produit grâce à une reproduction sélective ou à un croisement délibéré avec des races commerciales telles que la corne du Dorset? Painter estime qu'il existe de nombreux signes révélateurs de la véracité de ce dernier. «En« améliorant »une race existante, il est facile de perdre de vue les raisons mêmes qui ont attiré une personne vers elles en premier», dit-elle.

Avantages du mouton primitif

Les avantages du mouton Jacob dans une exploitation commerciale sont en fait les caractéristiques mêmes qui en font une race «non améliorée». Ils sont petits et robustes, économiques à nourrir et ont peu de problèmes de santé. Dans les pâturages, les taux de chargement des Jacobs sont d'environ six moutons par acre, contre environ cinq par acre pour les races plus grandes. Le petit Jacob à ossature fine n'a pas de problèmes d'agnelage contrairement aux races améliorées qui ont souvent besoin d'aide à la naissance. Les brebis Jacob sont également de bonnes mères et ont souvent des jumeaux et des triplés occasionnels.

L'élevage sélectif pour créer plus de poids et de viande dans les races ovines modernes a ses inconvénients, comme créer plus de problèmes d'agnelage. L'ancien Jacob a une conformation plus semblable à un mouton sauvage, avec un arrière-train plus incliné que les races de moutons modernes. «Grâce à l'élevage sélectif, cette pente a été augmentée, permettant au muscle de la jambe d'augmenter en taille», explique Painter. «C'est le morceau de viande le plus précieux de la carcasse. La modification de l'inclinaison des os pelviens signifie que la pente du canal de naissance a également été modifiée. Ainsi, les agneaux entrant dans le canal génital chez les races améliorées doivent s'élever avant de pouvoir être mis au monde, au lieu de glisser vers le bas et hors, sans aide, comme chez les moutons avec des quais en pente. Pour quelques kilos supplémentaires de «gigot d'agneau», les races modernes ont dû sacrifier des naissances faciles.

Le plus gros inconvénient de montrer les moutons de Jacob est que la plupart des juges ont tendance à placer comme gagnants les moutons avec des jambes plus larges et des queues bien portées. Mais comme le dit Painter, "les juges ne sont jamais présents au moment de l'agnelage!" Le changement de pente du quartier arrière est probablement la différence la plus notable entre l'ancien et le plus récent Jacob.

Les mamelles des brebis Jacob sont petites, mais elles donnent beaucoup de lait. Les jacobs avec de grandes mamelles pendantes ne sont probablement pas de purs Jacobs. Les sacs scrotaux des béliers Jacob sont maintenus haut et serrés contre le corps, atteignant rarement le jarret, même par temps chaud. «Le scrotum des béliers dans les races plus modernes est plus bas et plus pendant et peut presque atteindre le sol, devenant plus sujet aux blessures», explique Painter.

Les éleveurs aiment Jacobs parce qu'ils ont encore de nombreux traits instinctifs qui ont été perdus dans les races modernes. «Les moutons de Jacob peuvent penser», note le peintre. Les éleveurs les apprécient aussi parce que la carcasse est maigre et savoureuse, avec peu de graisse et de déchets osseux, comparativement à jusqu'à 30 livres de graisse rénale chez certains moutons modernes, plus le poids des déchets de leurs os lourds. En Angleterre, où il y a plus de Jacobs, les brebis sont souvent élevées avec de gros béliers de mouton pour produire des agneaux plus gros, à maturation précoce et de marché maigre. «Les brebis sont plus économiques à garder que le même nombre d'une race plus grande», explique Painter. «Les béliers Jacob sont également utilisés sur les brebis commerciales d'un an, pour aider à réduire les problèmes d'agnelage.»

Les éleveurs qui élèvent des Jacobs les trouvent très commercialisables en tant que reproducteurs et pour leurs nombreux produits. Les ventes à la ferme d'agneau congelé, de peaux tannées, de toisons à filer à la main, de cornes exotiques pour la fabrication de cannes, de boutons et de divers ornements peuvent apporter des revenus supplémentaires aux éleveurs.

Le caractère unique de ces moutons donne à de nombreux éleveurs une grande satisfaction, car les Jacobs peuvent être élevés pour présenter un look spécifique en fonction des préférences personnelles de chaque propriétaire; pourcentage de couleur, deux ou quatre cornes, pattes tachetées ou pattes blanches, grandes ou petites. Les éleveurs peuvent créer leur propre troupeau comme ils le souhaitent et pas tout à fait comme n'importe qui d'autre. Cette diversité génétique fait partie de l’attrait de la race et peut contribuer à assurer sa continuité.

Pour plus d'informations sur les moutons Jacob, contactez:

  • Association des éleveurs de moutons Jacob
  • Jacob Sheep Conservancy

Cet article a été publié pour la première fois dans le numéro d'automne 2002 de Fermes de loisirsmagazine.


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