Nutria, nutrition et prévention des catastrophes naturelles


Ragondin. Jamais entendu parler d'eux? Les habitants des marais de Louisiane les connaissent trop bien. Un gros rongeur, plus étroitement lié aux cobayes et aux chinchillas qu'aux rats, les ragondins ont à peu près la taille d'un petit chien pesant de 14 à 22 livres. À ne pas confondre avec le mot espagnol ragondin pour «loutre», ces mammifères sont également connus sous le nom de ragondin, de leur nom scientifique Myocastor coypus.

Comme les rats musqués, les ragondins sont semi-aquatiques et rongent les pousses de plantes tendres et l'écorce des arbres. Les tiges basales, les racines, les tubercules et les rhizomes les plus succulents sont les aliments préférés de l’animal. Les crustacés ou les moules occasionnels sont entraînés dans le mélange du régime principalement végétarien du ragondin. Avec des pattes arrière palmées, des membranes semblables à des lunettes qui protègent les yeux et des joints étanches sur les narines et les oreilles, les ragondins sont similaires au castor, mais sans la grosse queue plate. Ils peuvent nager jusqu'à cinq minutes sous l'eau. Ces animaux sont des reproducteurs prolifiques et peuvent même allaiter leurs petits en nageant. Ils utilisent parfois les huttes du rat musqué et du castor comme plates-formes d'alimentation. Ils vivent également dans des terriers non loin de l'eau.

Contrairement au rat musqué et au castor, le ragondin n'est pas originaire d'Amérique du Nord. Originaire des forêts tropicales d’Amérique du Sud, l’habitat préféré du ragondin est l’eau douce ou les marais saumâtres. Ils ont été introduits dans le monde entier. L'histoire de la colonisation et de l'envahissement des terres humides côtières par les animaux en Amérique du Nord reflète la valeur fluctuante des marchés de la fourrure. Les ragondins ont été amenés en Californie et dans les États côtiers du sud comme animaux d'élevage à fourrure (et également utilisés pour lutter contre les mauvaises herbes en Arkansas et en Alabama), mais lorsque le prix des peaux a considérablement diminué pendant la Grande Dépression, les agriculteurs ont relâché leurs animaux dans la nature.

En particulier en Louisiane, les ragondins ont prospéré dans des habitats tout comme leur patrie chaude et humide, malgré de nombreuses tentatives pour les éradiquer. Peu de temps après leur libération dans les années 1930, ils ont été rapidement piégés et contrôlés. Ironiquement, les enclos ont été endommagés par un ouragan et le ragondin s'est échappé à nouveau en 1938. Avance rapide de 80 ans, et les animaux ont exacerbé les dégâts causés par les ouragans. Le surpâturage des ragondins sur les zones humides a affecté un minimum de 100 000 acres le long de la côte de la Louisiane, où les sols fragiles sont exposés et s'érodent, après quoi les systèmes racinaires sont endommagés et ne se rétablissent pas rapidement. Selon une interview du National Geographic avec un fonctionnaire du Département de la faune et des pêches de Louisiane, l'érosion des sols des zones humides entraîne une onde de tempête d'environ un pied de plus pour chaque kilomètre de zone humide perdu.

Les populations de ragondins au cours du siècle dernier ont augmenté et diminué, affectant la croissance de la canne à sucre, du riz et des zones humides dans 17 États. Les animaux tropicaux ne survivent généralement pas aux hivers rigoureux, mais ils ont été signalés aussi loin au nord que le Minnesota et aussi loin à l'ouest que l'État de Washington, où les températures hivernales ont augmenté ces dernières années.

Des années 1960 aux années 1980, la demande des marchés allemands a poussé la Louisiane à exporter plus d'un million de peaux par an. Le prix élevé de ces animaux a considérablement réduit leurs populations dans la nature, car les chasseurs les recherchaient pour jusqu'à 23 $ la peau. Après une forte baisse des prix du marché dans les années 80 et 90, le nombre de ragondins sauvages a augmenté, tout comme l'érosion des zones humides. Les marchés russes ont rebondi brièvement à la fin des années 1990, lorsque les trappeurs de la Louisiane en ont récolté et exporté plus de 670 000 en deux ans, mais la demande a ensuite chuté à nouveau.

Egalement envahissant en Grande-Bretagne, le ragondin a été exterminé avec succès dans la nature à la fin des années 1980, mais ce n’était pas bon marché. Les autorités ont embauché des chasseurs à plein temps pour faire le travail à fond. Considérant peut-être ce modèle, en 2002, le département de la Louisiane de la faune et des pêches a mis une prime sur le ragondin, bien que leur zone touchée soit au moins 10 fois plus grande que celle de la Grande-Bretagne. Plutôt que d'embaucher quelques personnes, l'agence a commencé à externaliser l'extermination du ragondin. Il paie 5 $ par ragondin tué par des chasseurs et des trappeurs qui suivent toutes les règles. La procédure consiste à remplir une demande, à obtenir l’autorisation écrite d’être sur une propriété et à identifier les limites légales de cette propriété. Le rapport du ministère indique qu’en 2016-2017, «216 052 queues de ragondin d’une valeur de 1 080 260 $ en primes d’incitation ont été recueillies auprès de 228 participants actifs».

Les chasseurs et les trappeurs ont également reçu des acheteurs de fourrure et de viande. Dans un dépliant faisant la promotion du ragondin comme nutrition d'origine locale, le département commercialise le ragondin de cette façon: «Les ragondins sauvages sont des herbivores difficiles, ne mangeant que les parties les plus nutritives des plantes de Louisiane. Leur alimentation saine vous en donne une aussi: riche en protéines et faible en gras et en cholestérol. » Avec très peu de graisse, leur chair a été comparée à la viande de lapin. Découvrez ce livre de recettes de ragondin de 1963 qui comprend des notes de testeurs de goût et des instructions sur la façon de préparer des plats familiers avec cette viande de gibier.

Quelle est la leçon ici pour les petits agriculteurs durables? Considérez que la réputation du ragondin est rapidement passée de l’un des animaux d’élevage les plus vendus à l’une des pires espèces envahissantes au monde. Méfiez-vous des marchés imprévisibles. Considérez la décision à laquelle les fermiers de ragondins ont dû faire face dans les années 1930. Que feriez-vous de vos animaux s’il n’y avait soudain pas de marché pour eux et que vous n’aviez pas les moyens de les garder? La façon dont nous gérons les animaux sous nos soins affecte non seulement nos entreprises, nos familles et nos clients, mais elle pourrait également perturber les écosystèmes fragiles qui protègent nos communautés contre les catastrophes naturelles. Il existe de nombreux autres exemples d'animaux domestiques devenus sauvages qui ont perturbé les terres sauvages. Les espèces envahissantes sont vraiment des catastrophes naturelles qui peuvent être évitées.


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